Servers zijn computers die speciaal zijn gereserveerd om gegevens op te slaan of netwerkverbindingen te beheren. Elk type computer kan worden omgezet in een server, hoewel de meeste servers geen gebruik maken van een toetsenbord of toezicht houden op de manier waarop een typische desktop zou werken. De meeste bedrijven gebruiken ten minste één server om te werken als een centrale harde schijf voor meerdere computerwerkplekken en een centrale locatie voor het routeren van informatie over randapparatuur, zoals printers of scanners, zodat iedereen op kantoor toegang heeft tot de randapparatuur vanaf zijn eigen desktopcomputers. De server kan worden aangesloten op een lokaal netwerk (LAN), dat is aangesloten op een hard-wired, of via een wide area network (WAN), zoals een draadloze internetverbinding.

Verschillende soorten servers

Een servercomputer kan worden ingesteld om verschillende soorten taken uit te voeren. Een mailserver is speciaal ontworpen als centrale locatie voor alle e-mail die via een netwerk wordt verwerkt. Een webserver bevat alle bestanden die nodig zijn om een website weer te geven en interactiviteit te beheren via een webbrowser. Dataservers bevatten bestanden die mensen via een netwerk willen delen. In wezen zijn al deze servers opslag voor bestanden die door meer dan één externe computer moeten worden benaderd.

Servers op thuisnetwerken

Servers kunnen handig zijn voor zowel thuisgebruik als zakelijk gebruik. Een thuisnetwerk kan gebruik maken van een server om ruimte op de harde schijf van elk familielid te besparen op het persoonlijke apparaat of de computer, maar ook om toegang te bieden tot gedeelde bestanden, printers, scanners of andere randapparatuur die mogelijk door meer dan één persoon gebruikt moeten worden. De homeserver wordt soms gebruikt om een router te bedienen, zodat een draadloos signaal door het hele huis beschikbaar is. Moderne apparaten, zoals koelkasten en verlichtingsnetwerken, kunnen ook worden aangesloten op een server waarmee een huishouden de apparaten op afstand kan bedienen. Omdat een server vanaf elke computer kan worden gemaakt, is het niet moeilijk voor een gezin om een server te maken van een verouderde computer die is vervangen.

Client-servermodel

De meeste servers draaien op het client-servermodel. Dit betekent dat de computers die aan de server zijn aangesloten clients zijn en dat de server de informatie en software herbergt die deze clients nodig hebben voor hun computerbehoeften. Een gecentraliseerde server kan als portaal naar het internet werken voor meerdere computers die via die server worden gerouteerd. In essentie biedt de server een digitaal pad voor elke cliënt om toegang te krijgen tot het internet of gebruik te maken van een gecentraliseerde software. Met dit client-servermodel kunnen bedrijven of thuisgebruikers één versie van de software aanschaffen en deze versie delen met alle computers op het netwerk. De meeste softwarebedrijven, vooral die welke zijn ontworpen voor zakelijk gebruik, zullen licenties verkopen die een bepaald aantal gebruikers toegang geven tot de software en deze gebruiken. Door software op afstand via een server op afstand te draaien, kan elk werkstation zijn eigen verwerkingssnelheid en geheugenopslag behouden, los van de eisen van de software.